Brett Dean is geboren, getogen en opgeleid in Brisbane. Hij begon met het leren van viool op achtjarige leeftijd en studeerde later altviool bij Elizabeth Morgan en John Curro aan het Queensland Conservatorium , waar hij in 1982 afstudeerde met de Conservatorium Medal voor de best presterende student van het jaar. In 1981 was hij prijswinnaar bij de ABC Symphony Australia Young Performers Awards . Van 1985 tot 1999 was Dean altviolist in het Berliner Philharmonisch Orkest . In 2000 besloot hij een carrière als freelancekunstenaar na te streven en keerde hij terug naar Australië, waar hij onder meer klassieke muziekprogramma’s samenwerkte met het Sydney Festival (2005) en het Melbourne Festival (2009).

Als componist en muzikant is hij een regelmatig uitgenodigde gast op vele professionele concertpodia over de hele wereld. Hij is de composer-in-residence in het seizoen 2016/17 voor het National Symphony Orchestra (Taiwan) . Hij was de Creative Chair in het seizoen 2017/2018 voor het Tonhalle Orchestre Zürich . Dean was artistiek directeur van de Australian National Academy of Music in Melbourne tot juni 2010, toen zijn broer Paul, de post opnam. Het Melbourne Symphony Orchestra vierde de vijftigste verjaardag van Dean en zijn bijdrage aan de muziek als componist, uitvoerder en docent tijdens het Metropolis Festival in 2011.